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Ultime manifestation de l'ingéniosité architecturale khmère, le seul et unique Angkor Vat est le plus grand édifice religieux du monde et le mélange parfait de symbolisme et de symétrie. Presque chaque centimètre carré de cet immense complexe est couvert de sculptures et de motifs complexes. Il vaut donc la peine de se documenter un peu sur ce temple emblématique et de commencer à planifier votre aventure dans les temples d'Angkor, qui figure sur la liste des choses à faire.

Les majestueux temples d'Angkor, dans le nord-ouest du Cambodge, sont classés au patrimoine mondial de l'Unesco et figurent en tête de liste des sites historiques à visiter pour de nombreux voyageurs en Asie du Sud-Est.

Qu'est-ce qu'Angkor Wat ?

Angkor Vat, construit par Suryavarman II (r 1113-50), est la représentation terrestre du mont Meru, le mont Olympe de la foi hindoue, et la demeure des anciens dieux. Les rois-dieux cambodgiens d'antan se sont tous efforcés d'améliorer les structures de leurs ancêtres en termes de taille, d'échelle et de symétrie, pour aboutir à ce que l'on considère comme le plus grand édifice religieux du monde.

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Le temple est le cœur et l'âme du Cambodge et une source de fierté nationale. Contrairement aux autres monuments d'Angkor, il n'a jamais été abandonné aux éléments et a été utilisé pratiquement sans interruption depuis sa construction.

Les particularités d'Angkor Wat

Une orientation étrange

Symboliquement, l'ouest est la direction de la mort, ce qui a conduit un grand nombre d'érudits à conclure qu'Angkor Vat devait avoir existé avant tout en tant que tombeau. Cette idée était étayée par le fait que les magnifiques bas-reliefs du temple étaient conçus pour être regardés dans le sens inverse des aiguilles d'une montre, une pratique qui a des précédents dans les anciens rites funéraires hindous. Cependant, Vishnu est également souvent associé à l'ouest, et il est désormais communément admis qu'Angkor Vat a très probablement servi à la fois de temple et de mausolée à Suryavarman II.

Si Suryavarman II avait prévu de faire d'Angkor Vat son temple funéraire ou son mausolée, il n'y a jamais été enterré, car il est mort au combat lors d'une expédition ratée visant à soumettre les Dai Viet (Vietnamiens).

Les nymphes célestes

Angkor Vat est célèbre pour ses 3000 apsaras (nymphes célestes) séduisantes sculptées sur ses murs. Chacune d'entre elles est unique, et il existe 37 coiffures différentes que les stylistes en herbe pourront découvrir.

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Nombre de ces apsaras exquises ont été endommagées lors du nettoyage des temples à l'aide de produits chimiques dans les années 1980, mais elles sont en cours de restauration par les équipes du German Apsara Conservation Project. L'urine et les excréments de chauve-souris dégradent également les sculptures restaurées au fil du temps.

Les bas-reliefs

Les visiteurs d'Angkor Vat sont frappés par sa grandeur imposante et, de près, par ses fascinants ornements décoratifs. Le complexe central du temple est entouré d'une série de bas-reliefs complexes et étonnants, d'une longueur de 800 mètres, qui représentent des événements historiques et des récits de la mythologie.

Qu'est-ce que veut dire "Angkor Vat" ?

Eleanor Mannikka explique dans son livre Angkor Wat : Time, Space and Kingship, que les dimensions spatiales d'Angkor Vat correspondent aux longueurs des quatre âges (Yuga) de la pensée hindoue classique. Ainsi, le visiteur d'Angkor Vat qui emprunte la chaussée jusqu'à l'entrée principale et traverse les cours jusqu'à la dernière tour principale, qui contenait autrefois une statue de Vishnu, voyage métaphoriquement jusqu'au premier âge de la création de l'univers.

Comme les autres temples-montagnes d'Angkor, Angkor Vat reproduit également l'univers spatial en miniature. La tour centrale est le mont Meru, avec ses petits sommets environnants, délimités à leur tour par les continents (les cours inférieures) et les océans (les douves). Le naga (serpent mythique) à sept têtes devient un pont arc-en-ciel symbolique permettant à l'humanité d'atteindre la demeure des dieux.

Comment Angkor Wat a-t-il été construit ?

Les blocs de grès à partir desquels Angkor Vat a été construit ont été extraits de la montagne sacrée de Phnom Kulen, à plus de 50 km de là, et descendus sur des radeaux le long de la rivière Siem Reap. La logistique d'une telle opération est époustouflante et nécessite le travail de milliers de personnes. Selon les inscriptions, la construction d'Angkor Vat a nécessité 300 000 ouvriers et 6000 éléphants. Il n'a pas été entièrement achevé.

S'orienter à Angkor Vat

1. Les Douves

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Angkor Vat est entouré d'une douve de 190 mètres de large, qui forme un rectangle géant de 1,5 km sur 1,3 km. A l'ouest, une chaussée en grès traverse la douve.

2. Mur extérieur

Le mur extérieur rectangulaire, qui mesure 1025 m sur 800 m, comporte une porte de chaque côté, mais l'entrée principale, un porche de 235 m de large richement décoré de sculptures, se trouve du côté ouest.

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La tour de droite abrite une statue de Vishnu, haute de 3,25 m et taillée dans un seul bloc de grès. Les huit bras de Vishnu tiennent une masse, une lance, un disque, une conque et d'autres objets.

On peut également voir des mèches de cheveux qui traînent. Il s'agit d'offrandes de jeunes gens qui se préparent à se marier et de pèlerins qui remercient la chance qu'ils ont eue.

3. L'Avenue

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L'avenue, longue de 475 mètres et large de 9,5 mètres, est bordée de balustrades en naga. Elle mène de l'entrée principale au temple central, passe entre deux gracieuses bibliothèques et deux bassins, celui du nord étant un endroit très prisé pour observer le lever du soleil.

4. Le Complexe central

Le temple central se compose de trois étages, chacun en latérite, qui délimitent une place entourée de galeries reliées entre elles de façon complexe.

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La galerie des mille bouddhas (Preah Poan) abritait des centaines d'images de Bouddha avant la guerre, mais nombre d'entre elles ont été enlevées ou volées, ne laissant que la poignée que l'on voit aujourd'hui.

5. Les Tours

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Les angles des deuxième et troisième étages sont marqués par des tours, chacune surmontée de tours symboliques en forme de bouton de lotus. La tour centrale, qui s'élève à 31 mètres au-dessus du troisième niveau et à 55 mètres au-dessus du sol, confère à l'ensemble sa sublime unité.

6. Le Niveau supérieur

Les escaliers menant au niveau supérieur sont immensément raides, car atteindre le royaume des dieux n'était pas une mince affaire.

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Également connu sous le nom de sanctuaire de Bakan, le niveau supérieur d'Angkor Vat est ouvert à un nombre limité de personnes par jour, avec un système de file d'attente.

Le code de conduite pour visiter Angkor Wat

Les temples d'Angkor représentant un site religieux sacré pour le peuple khmer, il est demandé aux visiteurs de s'habiller modestement. Il n'est pas possible de visiter le niveau le plus élevé d'Angkor Vat sans avoir les bras couverts et des shorts qui descendent jusqu'aux genoux.

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Les autorités locales ont mis à la disposition des visiteurs un "code de conduite" et une vidéo pour les encourager à s'habiller correctement. Elles rappellent également aux touristes de ne pas toucher, s'asseoir ou grimper sur les structures anciennes, de faire attention aux zones interdites et d'être respectueux envers les moines.

Planifier votre visite à Angkor Wat

Meilleur moment pour y aller : il est possible de visiter Angkor Wat à n'importe quel moment de l'année, mais la haute saison se situe entre novembre et février, lorsque le temps est sec et plus frais, bien qu'il fasse encore chaud pour la plupart des visiteurs. Le meilleur moment de la journée est le lever du soleil, lorsqu'il fait plus frais mais qu'il y a plus de monde, ou l'heure du déjeuner, lorsque la plupart des groupes de touristes sont en ville. Le temple est également très apprécié au coucher du soleil, lorsqu'il se pare d'une douce lueur sous la lumière chaude du soleil couchant.

Durée de la visite : prévoyez au moins trois heures pour explorer l'ensemble du complexe, mais plutôt une demi-journée si vous souhaitez en découvrir tous les recoins.

Heures d'ouverture : Angkor Vat ouvre à 5 heures du matin pour les visiteurs qui souhaitent assister au lever du soleil depuis ce lieu emblématique. Le niveau supérieur (sanctuaire Bakan) n'est ouvert qu'à partir de 7h30. Angkor Vat ferme à 18 heures et n'est actuellement pas ouvert la nuit.

Coûts : un laissez-passer pour les temples d'Angkor coûte 30 Euros environ pour une journée, 60 Euros pour trois jours (utilisables sur une période de 10 jours) et 70 Euros environ pour une semaine (utilisables sur une période d'un mois).

Où se loger ? Siem Reap se trouve à seulement 7 km d'Angkor Wat et constitue le point de départ pour explorer les temples.

Se déplacer : vous avez le choix entre les motos (motos-taxis) pour une personne, les remork-motos (tuk-tuks) pour deux personnes, et les voitures privées ou les minivans pour les familles ou les petits groupes.

Les options écologiques comprennent les vélos tout-terrain ou les vélos électriques. Des visites guidées peuvent également être organisées à Siem Reap.

Une nouvelle piste cyclable relie la ville de Siem Reap aux nombreux temples d'Angkor. Des visites guidées peuvent également être organisées par les hôtels et les voyagistes à Siem Reap.

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